domingo, 20 de enero de 2013

EQUIPOS - LOS ANGELES LAKERS, parte V (1946-)

 

TIEMPO DE CAMBIOS



Tras la derrota en las Finales de 1989 ante Detroit Pistons y la recogida de Magic Johnson del segundo MVP de la Temporada en su carrera, Abdul-Jabbar anunció su retirada del baloncesto profesional con 41 años después de 20 años en la NBA. Los Pistons apearon a los Lakers en cuatro partidos en las Finales, fácil victoria ante un equipo castigado por las lesiones de Johnson y Byron Scott.

Los 90: El fin del "Showtime"

Los Lakers parecieron adaptarse bien a la ausencia de Jabbar. El joven Vlade Divac ocupó su puesto como pívot titular, ayudando a los Lakers a ganar 63 partidos en la temporada 1989-90 y su noveno título de división consecutivo, siendo además Johnson nombrado de nuevo MVP. Sin embargo, en playoffs fueron eliminados sorprendentemente por Phoenix Suns en Semifinales de Conferencia por 4-1. Pat Riley decidió abandonar el banquillo y fue reemplazado por Mike Dunleavy. Michael Cooper, otro de los grandes de los años del Showtime, también se retiró.

En la siguiente temporada, Johnson se convirtió en el líder histórico en asistencias de todos los tiempos de la NBA, superando a Oscar Robertson. La nueva filosofía de Dunleavy incorporó un estilo lento y deliberado, en vez del juego rápido y espectacular que practicaban con Riley. Tras un flojo comienzo, los Lakers finalizaron la temporada regular con un récord de 58-24, eliminando en las Finales de Conferencia a Portland Trail Blazers por 4-2 y regresando a las Finales de la NBA. Desgraciadamente para los Lakers, se toparon con los Chicago Bulls de Michael Jordan y Phil Jackson, que comenzaban su nuevo reinado en la liga, y cayeron en cinco partidos.
1992-95: La época oscura

El 7 de noviembre de 1991, Magic Johnson conmocionó al mundo anunciando que era portador del virus VIH y que se retiraba inmediatamente. A pesar de su retiro, fue seleccionado para disputar el All-Star Game de 1992, donde fue nombrado MVP del partido.

Los Lakers de la temporada 1991-92 sufrieron numerosas lesiones de jugadores clave, a parte del duro palo recibido por la retirada de Johnson. A pesar de todo, ganaron 43 partidos y entraron en playoffs por 16ª vez consecutiva, por entonces récord en la NBA. En postemporada y sin los lesionados James Worthy y Sam Perkins, los Lakers cayeron en primera ronda ante los Blazers. Durante esa serie, el equipo tuvo que jugar un partido como locales en Las Vegas debido a los disturbios de Los Ángeles.

Antes de la temporada 1992-93, Dunleavy decidió dejar el equipo para formar parte de la organización de Milwaukee Bucks. El asistente Randy Pfund fue su sustituto. Los Lakers firmaron un respetable 33-29 en los primeros 61 partidos sin contar con el lesionado Byron Scott. Perkins fue traspasado a Seattle Supersonics por Benoit Benjamin y los derechos del rookie Doug Christie. A partir del intercambio, los Lakers cerraron la temporada regular con un pobre 6-14, aunque suficiente para acceder a playoffs. El equipo sorprendió ganando los dos primeros partidos de la primera ronda a Phoenix Suns, incluyendo una actuación de 35 puntos del base Sedale Threatt en el primer encuentro. Sin embargo, los Lakers perdieron los tres siguientes, el quinto de la serie en la prórroga.

Divac y el recién seleccionado en el draft Nick Van Exel lideraron al equipo en la siguiente temporada, pero fue insuficiente. Tras la pérdida de los veteranos Byron Scott y A.C. Green vía agente libre y con Worthy en el crepúsculo de su carrera, el equipo completó una decepcionante campaña con solamente 33 partidos ganados, quedando fuera de los puestos de playoffs por primera vez desde 1976. A finales de la temporada, Pfund fue despedido y Magic Johnson le reemplazó, debutando en los banquillos. Johnson ganó sus cinco primeros partidos, pero cayó en los diez siguientes, siendo la racha de partidos perdidos consecutivos más larga de la historia de la franquicia. Al final de la campaña, Johnson abandonó el puesto y Del Harris fue nombrado nuevo entrenador de los Lakers.

En la temporada 1994-95, los Lakers fueron uno de los equipo más mejorados, firmando un balance de 48-34 y regresando a los playoffs. La gran mejora fue debida a varios factores, incluidos el entrenador Harris, el rendimiento del jugador de segundo año Van Exel, la madurez de hombres como Divac y Elden Campbell, el fichaje en pretemporada de Cedric Ceballos y la elección en el draft de Eddie Jones. Ceballos se convirtió en el primer jugador de la franquicia en 20 años en anotar 50 puntos en un partido. Los Lakers ganaron su primera serie de playoffs en la era post-Magic, batiendo a Seattle SuperSonics en cuatro partidos antes de caer ante San Antonio Spurs por 4-2. Harris fue nombrado Entrenador del Año y Jerry West Mejor Ejecutivo. Al final del curso, Worthy se retiró del baloncesto tras 12 años vistiendo la camiseta de los Lakers.

En la siguiente campaña y con el mismo bloque prácticamente, los Lakers ganaron 24 partidos en los primeros 42 de la temporada regular. El 30 de enero de 1996, Magic Johnson regresó a las canchas y firmó 19 puntos, 10 rebotes y 8 asistencias saliendo desde el banquillo como ala-pívot con Golden State Warriors como rival. Johnson, que contaba con 36 años, jugó a un gran nivel en sus primeras semanas de su retorno y ayudó al equipo a cosechar un balance de 29-11 con él en pista. Sin embargo, a medida que la temporada avanzaba comenzó a disminuir su rendimiento, aunque finalizó con promedios de 14.6 puntos, 6.9 asistencias y 5.7 rebotes por noche. El capitán Ceballos fue suspendido por el equipo, Van Exel fue castigado con 7 partidos por la NBA por empujar a un árbitro, e incluso Johnson fue expulsado de un partido a finales de temporada por golpear con el hombro al árbitro Scott Foster y fue sancionado con tres partidos de suspensión y una multa de 10.000 dólares. Posteriormente, el jugador se defendió diciendo que fue accidentalmente.

Los Lakers cayeron en primera ronda de playoffs en manos de Houston Rockets por 3-1, retirándose definitivamente Magic Johnson tras la eliminación.
1996-1999: Llegan O'Neal y Bryant


Durante el verano de 1996, Jerry West logra el fichaje del pívot Shaquille O'Neal, que llegaba como agente libre procedente de Orlando Magic. Además, traspasó a Divac a Charlotte Hornets por los derechos del joven de 18 años Kobe Bryant. A lo largo de la temporada regular, también traspasó a Ceballos a Phoenix Suns a cambio de Robert Horry, doble campeón de la NBA con los Rockets. A pesar de que O'Neal solo pudo jugar 51 partidos por culpa de las lesiones, los Lakers consiguieron 56 victorias y derrotaron a Portland Trail Blazers en primera ronda de playoffs. En Semifinales de Conferencia cayeron ante los Utah Jazz de John Stockton y Karl Malone por 4-1, a la postre subcampeones de la NBA.

En la temporada 1997-98, los Lakers son el único equipo que no contienen en su plantilla un jugador por encima de los 30 años, por lo que la juventud y energía del equipo ayudó a conseguir el mejor inicio de temporada de la historia de la franquicia, con 11 victorias, y un balance final de 61-21. Además, cuatro jugadores de los Lakers (O'Neal, Bryant, Van Exel y Jones) fueron escogidos para disputar el All-Star Game, algo que no ocurría desde 1983. O'Neal fue dominante, quedando segundo en anotación por detrás de Michael Jordan y liderando la liga en porcentaje de tiros de campo (58.4%). Los Lakers eliminaron una vez más a los Blazers en primera ronda de playoffs, y en Semifinales de Conferencia derrotaron a los Sonics por 4-1, el equipo que les había ganado el título de división. Pero por segundo año consecutivo, los Jazz eliminaron a los Lakers, esta vez por un contundente 4-0.

En la siguiente campaña, debido a la huelga de jugadores y propietarios solo se disputaron 50 partidos de la temporada regular. Los californianos ganaron 31 de ellos, en un año repleto de cambios; Van Exel fue traspasado a Denver Nuggets, Del Harris fue reemplazado en el banquillo por Kurt Rambis, el anotador Glen Rice llegó al equipo a cambio de Eddie Jones y Elden Campbell, y el extravagante reboteador Dennis Rodman (ganador de tres campeonatos con los Bulls y dos con los Pistons) fichó por el equipo, pero fue despedido tras 23 partidos. En primera ronda de playoffs eliminaron a los Rockets en cuatro partidos, pero en Semifinales de Conferencia los Spurs les dieron todo un recital venciéndoles por 4-0, a la postre los campeones de la liga. En esa serie, se jugaron los dos últimos partidos de playoffs en el Great Western Forum.

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